viernes, 8 de mayo de 2015

Aterrizaje sobre un asteroide


El 12 de febrero de 2001, la nave espacial NEAR descendió suavemente sobre la superficie rocosa y yerma de Eros para completar el primer descenso en un asteroide. El descenso se registró aproximadamente a las 3:05 pm. Este fue confirmado cuando el control de la misión recibió una señal desde la nave ya depositada sobre la superficie de Eros, a unos 315 millones de kilómetros de la tierra.
NEAR fue una misión espacial, la primera perteneciente al programa Discovery consistente en el envío de una sonda.
Se trató de la primera sonda en orbitar y finalmente aterrizar improvisadamente en un asteroide. NEAR pasó un año estudiando Eros, antes de posarse sobre él.
La sonda fue lanzada el 17 de febrero de 1996 a bordo del cohete Delta desde Cabo Cañaveral. Tras el sobrevuelo del asteroide Matlde se acercó a la Tierra para una maniobra de asistencia gravitatoria el 23 de enero de 1998.
El 20 de diciembre de ese mismo año debería haber ejecutado el primero de varios encendidos del motor necesarios para alcanzar Eros, pero un fallo de software lo impidió, haciendo que se perdiese el contacto con la nave temporalmente. Tras restablecer el contacto y resolver el problema, se diseñó un plan mediante el cual NEAR sobrevolaría Eros el 23 de diciembre a las 18:41:23 UT a una velocidad de 965 m/s y una distancia de 3.827 km, y seguiría su camino para, tras varios encendidos del motor, seguir una trayectoria de acercamiento al asteroide y finalmente alcanzarlo de nuevo y entrar en su órbita el 14 de febrero de 2000.
La órbita inicial de NEAR alrededor de Eros era aproximadamente circular, con un radio de unos 200 km. La órbita fue reduciéndose mediante sucesivos encendidos del motor, primero a una órbita de unos 50 km de radio el 30 de abril de 2000, y a una de 35 km el 14 de julio de 2000. Fue elevada de nuevo a 200 km y luego reducida de nuevo a 35 km en el periodo hasta el 13 de diciembre. Finalmente, la sonda aterrizó en la superficie del asteroide el 12 de febrero de 2001.
NEAR era una nave estabilizada en los 3 ejes y de control térmico pasivo. La alimentación eléctrica corría a cargo de cuatro paneles que proporcionaban 1.600 vatios de potencia a una distancia de 1 unidad astronómica. Las comunicaciones se producían en banda X mediante una antena de alta ganancia de 1,5 m de diámetro, con tasas de datos de entre 1 y 27 kbps. Los datos podían ser almacenados en una unidad de 1 Gigabit de capacidad.
Si el francés Antoine de Saint Exupery viviera, estaría orgulloso de su premonición intuitiva que lo llevó a escribir “El Principito” en tiempos de la Segunda Guerra Mundial cuando su avión cayó en el desierto de Sahara y sólo tenía agua para ocho días
El piloto imaginó el Asteroide B612, donde vivía un pequeño príncipe que lo visitó en el desierto cuando trataba de reparar su nave accidentada. El Principito lo colmó de preguntas que parecían ingenuas por provenir de un niño, pero de una gran fuerza y contenido hasta el punto de ser el libro más vendido en el mundo traducido a un más de un centenar de idiomas.
Saint Exupery despegó el 31 de julio de 1944 de su base en la isla de Córcega para una misión de reconocimiento a bordo de un avión “Lighining P38, pero nunca regresó. Seguramente los del programa Discovery, científicos con mucha imaginación, pensaban localizarlo o preguntar por él en el asteroide Eros, pero como el desierto de Sahara era completamente yermo.

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